A Roof Over Your Head

Part 1

Part 2


solo exhibition by Mella Jaarsma

KKF, Yogyakarta

Part 1: September 23rd - October 5th 2020

 Shelter Me (2005) & Wardrobe Robe (2009)

Part 2: October 7th - 19th 2020

Bale I, Bale II (2018), The Constructor (2008), & presentation of work in progress (2020-2021) 


Did desire come before knowledge or did knowledge become a tool to satisfy desire? These questions came to our minds when we were confronted with the rare occurrence that plunged societies across the world into a similar collective experience.
Both the speed of human mobility of the past 10 years and the ease with which we can move from one country to another, are intricately related with the development of science, technology, and the great desire to experience and conquer distance and space. Instead of getting better at controlling our desires, humans are becoming increasingly adept at finding ways to fulfill them. The desire to conquer space also appears in the form of the ownership of “no man’s land”—conquering nature with the goal of transforming it into a living space; a means to support modern life. Cities that grow too fast often generate huge environmental burdens. The modern anthropocentric way of life has become the only way of life we understand and ancient knowledges that rely on the balance and harmony of nature are gradually marginalized.
The beginning of 2020 marked an important moment in time that forced humans to be more reflexive. A series of ecological and humanitarian crises, as well as a global pandemic hit the world, forcing humans to compress their space. As a result, all previously known desires and knowledges are being questioned and reconsidered. Humans are forced to postpone (or even dispel) the idea of conquering distance and space. The memory of the body is being recalibrated. At the same time, nature has started rejecting the old ways of life that continue to neglect balance and harmony. It is as if the earth is protesting, forcing humans to degrowth, limit their movements, and recalibrate their way of life. A protest against centuries of unsustainable lifestyles. The capitalistic system and lifestyle, personal choices, and the performance of the government are being called into question.
In the midst of this collective chaos, we cannot help but experience a limited sense of space. This constraint has rekindled our understanding of a house as a shelter for the body, and the body as a dwelling place for desire and knowledge. In this context, we prepared artist Mella Jaarsma’s solo exhibition, which had been planned since the end of last year. The pandemic and all of its constraints provided space and time for us to communicate with Mella Jaarsma—armed with memories, knowledge of her previous works, and the immaculate personal documentation and archives of the artist. Based on this long distance research, it became clear that Mella Jaarsma’s practice as an artist, in both its changes and consistency, revolves around a deep interest in the body, which materialises itself in the form of costumes. In particular, we consider her artistic choices as ‘elements that shelter the body’, in the same way buildings are designed to shelter humans. Mella Jaarsma’s works were not only created as a shelter for bodies, but they also address social issues such as identity, living space, politics, and displacement.
The title “A Roof Over Your Head” refers to the relationship between the body and the architectural elements that protect it. In this exhibition, we want to imagine the body as an important and environmentally friendly architectural element. What if a building was designed based on human size, on essential bodily needs, and not merely an attempt to fulfill a desire? While the body may be a dwelling place for desires and knowledge, it does not necessarily make desire a necessity for the body. Starting from these questions, Mella Jaarsma chose to look at human’s essential basic needs and imagine the body as a measure for designed and living spaces. The series of works “Shelter Me” (2005) and “Wardrobe Robe” (2009) are presented in the first part of this exhibition. Both series revolve around the body’s need for shelter and survival. “Shelter Me” focusses on the roof as a key protective element and the most important part of a building’s architectural construction—both physically and spiritually. In “Wardrobe Robe”, the artist compresses the desire to decorate domestic space into an essential need—a combination of costume and furniture—using the body as its main measure. 
The idea of the body as an important and ecological architectural element can be traced back to the Balinese ‘Asta Kosala Kosali’ principle, which regulates the structure of land, buildings, and places of worship based on the bodily anatomy of the head of the household. The units used are measured from the homeowner’s extended hand, the length and width of their feet, the height from the ground to their knees, from the ground to their navel, from the ground to the tip of their head, and so on. The ‘Asta Kosala Kosali’ principle is part of Balinese Hindu culture: a philosophy that understands humans as being an inseparable part of the universe.
In the second part of the exhibition, two series of works are presented: “The Constructor” (2008), and “Bale I, Bale II” (2018). Both series investigate the direct relationship between architecture and the proportions of the human body, and how these affect the balance of nature. In “The Constructor”, Mella Jaarsma imagines herself as a building and invites several craftsmen to build a bamboo scaffolding around her. The work offers a satirical reflection on massive developments that do not favor ecological sustainability. Finally, the work “Bale I, Bale II” offers a starting point for Mella Jaarsma to further investigate the principle of ‘Asta Kosala Kosali’. By means of sketches, notes, and a new work in progress, the artist will explore the ‘Asta Kosala Kosali’ measuring codes, which exist outside of the matrix system.
When we look at these four works by Mella Jaarsma, it is no longer only the idea of the body that stands out, but also its connection to architectural and ecological ideas. In a time when the human desire to conquer distance and space is unstoppable and produces huge environmental burdens, it is important to reconsider this connection. Learning from local knowledges held by our ancestors, which are on the verge of being forgotten, may be an urgent point on the agenda of our time. Instead of placing human desires and their need to be fulfilled, at the center of the world; it will be the need for harmony between oneself, the environment and the universe that will act as an important guide in the human journey ahead.



Apakah hasrat muncul selepas datangnya pengetahuan atau pengetahuan merupakan cara untuk memenuhi hasrat? Pertanyaan itu muncul dalam benak kami saat berhadapan dengan situasi langka yang membuat masyarakat dunia dihadapkan pada sebuah pengalaman kolektif yang nyaris sama. 

Memperhatikan laju mobilitas manusia 10 tahun belakangan ini yang dengan mudahnya berpindah dari satu negara ke negara lain, tak bisa dilepaskan dari berkembangnya ilmu pengetahuan, teknologi, dan besarnya hasrat untuk mengalami dan menaklukan jarak serta ruang. Alih-alih semakin mahir menendalikan hasratnya, manusia justru semakin mahir mencari cara untuk memenuhinya. Hasrat untuk menaklukan ruang pun muncul dalam bentuk kepemilikan atas ruang-ruang tak bertuan, menaklukkan alam, dan menjadikannya ruang hidup atau penunjang hidup modern. Kota yang tumbuh terlalu cepat dengan mudah menimbulkan beban lingkungan hidup yang besar. Seiring berjalannya waktu, cara hidup modern yang berpusat pada manusia menjadi satu-satunya cara hidup yang kita pahami. Pengetahuan kuno yang lebih menitikberatkan pada keseimbangan dan keselaran alam pun terpinggirkan. 

Awal tahun 2020 menjadi titikmula yang memaksa manusia menjadi lebih reflektif dari sebelumnya. Serentetan krisis ekologi, kemanusiaan, dan pandemi yang melanda dunia memaksa manusia memampatkan ruang geraknya. Seluruh hasrat dan pengetahuan yang mapan ditakar ulang. Manusia dipaksa menunda (atau bahkan menghilangkan) gagasan untuk menaklukkan jarak dan ruang. Ingatan tubuh memberontak diam. Di saat yang sama, alam menolak semua gestur tubuh manusia yang secara konsisten mengabaikan keseimbangan dan keselarasan. Seakan-akan bumi mengajukan protes dan memaksa manusia untuk memelankan laju pertumbuhannya, menghentikan pergerakannya, dan melakukan kalibrasi ulang atas cara hidupnya. Sebuah protes terhadap berabad-abad pola hidup yang tidak seimbang. Sistem dan tatanan kehidupan, pilihan personal, hingga performa pemerintahan sebuah daerah ditakar ulang. 

Diiringi kekacauan kolektif tersebut, mau tak mau kami pun mengalami keterbatasan ruang gerak. Keterbatasan itu membuat kami berpikir ulang dan mengakrabi rumah sebagai tempat bernaung tubuh, sekaligus melihat tubuh sebagai tempat berdiamnya hasrat dan pengetahuan. Dalam situasi tersebut, kami mempersiapkan pameran tunggal Mella Jaarsma yang sebenarnya sudah direncanakan sejak akhir tahun lalu. Pandemi dan segala keterbatasannya memberi jarak bagi kami dalam berkomunikasi dengan Mella Jaarsma—berbekal ingatan, pengetahuan atas karya-karyanya sebelumnya, serta dokumentasi dan arsip pribadi yang sangat rapi. Dari pencarian jarak jauh tersebut terlihat perubahan sekaligus konsistensi Mella Jaarsma sebagai seniman yang memiliki ketertarikan pada gagasan tubuh melalui pilihan artistik yang mewujud dalam bentuk kostum. Secara khusus kami melihat pilihan artistik ini sebagai hal-hal yang menaungi tubuh layaknya sebuah bangunan yang dirancang untuk menjadi tempat bernaung manusia. Karya-karya Mella Jaarsma diciptakan sebagai tempat bernaung tubuh-tubuh tersebut dengan berbagai isu terkait identitas, ruang hidup, politik, sosial, dan perpindahan.

Judul ‘A Roof Over Your Head’ mengacu pada hubungan antara tubuh dengan elemen arsitektural yang melindunginya. Dalam pameran ini, kami ingin bersama-sama membayangkan tubuh sebagai bagian arsitektural yang penting dan ramah lingkungan. Bagaimana jika sebuah bangunan dibuat berdasarkan ukuran diri, kebutuhan tubuh yang esensial, dan bukan merupakan upaya memenuhi hasrat semata? Tubuh sebagai tempat berdiamnya hasrat dan pengetahuan tidak lantas menjadikan hasrat sebagai kebutuhan tubuh. Terkait dengan hal ini, Mella memilih untuk melihat kembali hal-hal esensial yang benar-benar dibutuhkan dan membayangkan tubuh sebagai ukuran rancang bangun serta ruang hidup. Seri karya “Shelter Me” (2005) dan “Wardrobe Robe” (2009) menjadi dua karya yang hadir dalam bagian pertama pameran ini. Kedua seri tersebut membicarakan tentang kebutuhan tubuh untuk bernaung dan bertahan. “Shelter Me” menitikberatkan atap sebagai elemen utama perlindungan dan bagian paling penting dalam konstruksi arsitektural sebuah bangunan secara fisik dan spiritual.  “Wardrobe Robe” memilih untuk menanggalkan hasrat dekoratif pada ruang domestik dan memampatkannya ke dalam kebutuhan-kebutuhan primer dengan menggunakan tubuh sebagai ukuran utama. Dengan demikian, gagasan rumah sebagai tempat bernaung pun kemudian memiliki gestur yang dinamis dan mudah berpindah. 

Pemikiran mengenai tubuh sebagai elemen arsitektural yang penting dan ekologis sebenarnya dapat dilacak dalam prinsip Asta Kosala Kosali yang mengatur struktur tanah, bangunan, dan tempat ibadah berdasarkan anatomi tubuh kepala rumah tangga. Satuan yang digunakan berdasarkan perwujudan lahiriah dari rentangan tangan tuan rumah, panjang telapak kaki, lebar telapak kaki, dan ketinggian dari tanah ke lutut, tanah ke pusar, tanah ke ujung kepala, dan lain sebagainya. Kode ukuran ini dibuat berdasarkan Tattwa agama Hindu yang diwarnai oleh budaya maupun adat Bali. Sebuah falsafah yang percaya bahwa manusia merupakan bagian tak terpisahkan dari alam semesta. 

Bagian dua dari pameran ini akan menampilkan seri karya yang berjudul “The Constructor” (2008), dan “Bale I, Bale II” (2018) yang secara detil melihat keterhubungan secara langsung antara arsitektural dengan proporsi tubuh manusia, dan bagaimana keduanya berpengaruh pada keseimbangan ekologi. Dalam karya “The Constructor”, Mella Jaarsma membayangkan dirinya sebagai sebuah gedung dan meminta para tukang untuk membangun konstruksi scaffolding bambu di sekelilingnya sebagai bentuk satir atas pembangunan masif yang tidak berpihak pada keseimbangan alam. Sedangkan karya “Bale I, Bale II” menjadi titik pijak awal Mella Jaarsma untuk menginvestigasi lebih dalam prinsip Asta Kosala Kosali. Secara berkelanjutan, investigasi ini juga akan mempresentasikan sketsa, catatan, dan proses penciptaan karya baru terkait hitungan di luar sistem matrik yang ditinjau ulang melalui prinsip Asta Kosala Kosali ini.    

Ketika kami melihat kembali keempat karya Mella Jaarsma, kami tak lagi hanya melihat gagasan tubuh namun juga keterhubungannya dengan gagasan arsitektural dan ekologi. Keterhubungan ini menjadi penting untuk dibicarakan kembali pada saat hasrat manusia atas penaklukan jarak dan ruang tak terbendung dan menimbulkan beban lingkungan hidup yang begitu besar. Kembali belajar dari pengetahuan nenek moyang yang nyaris terlupakan bisa jadi merupakan agenda yang cukup genting saat ini. Alih-alih meletakkan hasrat manusia sebagai pusat dan hal yang mutlak harus terpenuhi, kebutuhan atas keselarasan antara diri, lingkungan, dan semesta menjadi titik penting dalam perjalanan manusia ke depannya. 

(LIR – Dito Yuwono & Mira Asriningtyas)